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经济学家轶事二则

2011-10-11
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经济学家轶事二则

1777年亚历山大·汉密尔顿才22岁。白天是乔治·华盛顿的幕僚长,骑在马上打英国人;晚上是自学成才的经济学学生,钻在军营帐篷里看论文,读亚当·斯密。十二年后汉密尔顿出任美国第一任财政部长,两年内发行国债,开设国家银行,搭建了美国所有重要的经济框架。而这些措施都是他22岁骑在马上打英国人时想出来的。

1940年大卫·洛克菲勒在芝加哥大学读完经济学博士学位[1],正逢二战,于是洛克菲勒报名参加海军。联邦调查局例行公事需要对服役者进行背景调查,就到芝加哥大学询问他的教授奥斯卡·兰格(Oskar Lange)[2],“大卫·洛克菲勒是个好公民吗?”兰格说:“啊,当然啦,他对美国的忠诚程度和我不相上下。”二战后兰格立即放弃美国国籍,返回祖国波兰。是年社会主义的波兰人民共和国成立,几个月后兰格重返美国,不过这次的身份是社会主义波兰的第一任驻美大使。

以上两则轶事是托玛斯·萨金特(Thomas Sargent)教授在普林斯顿大学宏观经济理论课上偶然提起的。提起第一则轶事时,他正在讲福利经济的某个细节,“哎,这个内容现在讲对你们有些难……可是汉密尔顿开始想这个也不过22岁,而且还是一边打仗一边想的。”[3] 第二则轶事是今天上课讲失业保险的某个细节,一位学生提问:“这么看来这个模型不是社会主义吗?” 萨金特教授说:“你说得很对啊!这个模型当初就是在芝加哥提起来的,那时候的芝加哥啊,真是个社会主义的天堂。”[4]

萨金特教授是讲故事的一等好手,从打野鸭到钓鲑鱼到选红酒,什么都讲。他还读过许多小说,有一次突然说:“《安娜·卡列尼娜》开篇讲,幸福的家庭都是相似的,不幸的家庭各有各的不幸。我告诉你们,静态模型都是相似的,随机模型各有各的不幸。”又有一次,某位学生提了一个问题,他回答说:“你不要那么急,你应该去读读《百年孤独》。那本书,不看到最后一页最后一句话不知道它在讲什么东西。我的课就和《百年孤独》一样,不到最后一节课最后一分钟,不知道我在讲什么东西。”

刚开学时萨金特教授曾问我觉得他的课怎么样。我说:“好极了,听着听着像是在听哲学。” 萨金特教授大笑:“你知道吗?我昨天和一个哲学家喝酒,他跟我讲他现在研究的问题,我听着听着觉得他讲的是经济学。”成为顶级的学者与成为出色的教师都需要罕见的天赋和特定的性格。托玛斯·萨金特,世界最具影响力的宏观经济学家之一,理性预期假说的杰出代表,同时又是一位天才的教师,实在是他学生的幸运。今天上午,他的《百年孤独》讲完了,马孔多没有化为灰烬。最后一节课的最后一分钟,他向我们告别:“你们不知道自己有多少能力,我看过许多学生,我知道,我告诉你们,你们这些人超出我教过的平均水准。我只有一点想说的:你们不该提前退休。”说着,他抖掉手上的粉笔灰向门走去,我们集体鼓掌直到他走上楼梯再也听不见。

我赌托玛斯·萨金特明年得诺贝尔经济学奖,如果明年不是他,那我赌后年、再后年……对于如此深富感染力的学者,我愿一直鼓掌直到他听不见。

注:

[1] 一个颇为有趣细节:芝加哥大学是1890年大卫·洛克菲勒的祖父捐款建立的。

[2] 兰格是社会主义经济体系的理论奠基人。斯大林曾深为兰格的著作震撼。在兰格仍为美国公民时,斯大林恳求过罗斯福发放特殊护照,好让兰格到苏联对他私人授课。

[3] 关于美国建国元勋的读书喜好详见这本书。

[4] 事后萨金特教授对我说洛克菲勒与兰格的故事是他从兰格的学生里奥尼德·赫维克兹(Leonid Hurwicz)处听来的。2007年,赫维克兹与埃里克·马斯金、罗杰·梅尔森分享诺贝尔经济学奖。关于此事另一有趣之处:1992年到1998年,萨金特教授任职芝加哥大学,其头衔即是大卫·洛克菲勒荣誉教授。

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