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外星球有外星生命存在吗

2011-04-17
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外星球有外星生命存在吗

外星球,有生命存在吗?
2011年04月17日 03:59 大洋网-广州日报
  近日,美国联邦调查局公开一份机密备忘录,公布有关外星人曾于上世纪50年代降落在美国新墨西哥州的最新“证据”,在全球再度引起人们对外星生命的大猜想。地球之外,真的还有生命存在吗?带着这个疑问,我们走访不同领域的专家。

  策划:赵洁

  撰文:李文

  最新证据:

  陨石或含外星微生物

  最近,最轰动的科学界新闻,非美国天体生物学家理查德·胡佛博士的一个新发现莫属。

  今年3月,他对外界宣布,在一种名为“CI1碳基球粒陨石”的陨石中,他发现了极有可能是外星微生物的化石痕迹。微生物是地外生命的表现形式之一,消息一出,立即引起轰动。

  他所研究的外来陨石非常罕见,有统计称地球上仅有九枚。胡佛博士称他使用了一种“相当简单的方法”:首先在无菌的环境中切碎陨石,然后使用电子扫描显微镜和扫描隧道显微镜检查新鲜切面,寻找陨石内化石的痕迹。他认为,他找到了与地球类似生物相似的微生物化石痕迹,但也不完全一样。他表示:“有一些我从来没见过,我把它们拿去给其他科学家看,他们也没有见过。”

  胡佛博士坚信,地球之外的宇宙其他地方同样存在生命。他花了十年时间对陨落在世界各处的陨石进行研究分析。他是“胚种论”的拥护者。这一理论认为生命的种子可以借助陨石或小行星实现星际传播。能适应宇宙极端环境的细菌等微生物可以在休眠状态下隐藏于陨石或小行星中进行超长距离的星际旅行。而当它最终落到一个新的行星上后,在条件适宜的情况下,它便有机会再次复苏并实现生命之种的星际传播。

  获伪科学奖有点冤?

  胡佛把自己的文章发表在《宇宙学学报》杂志上,鉴于此项研究充满争议,学报邀请了100位专家,并向科学界超过5000名科学家发出邀请,请他们一同审阅这篇文章。

  然而,还没等科学家们发表意见,4月1日,美国每年公布的伪科学大奖“飞猪奖”就将“桂冠”颁给了理查德·胡佛。电影圈里,有颁给烂片的“金草莓奖”,而科学圈里,则有颁给“吹牛者、骗子、灵术倡导者、假冒的科学家和信仰治疗师”的“飞猪奖(Flying Pig Award)”。这个奖项的设立者詹姆斯·兰迪基谈到颁奖理由时表示,尽管无人自告奋勇对胡佛的发现提出质疑,但是也没有科学证据支持他的说法。胡佛博士在过去14年间,曾4次声称已经在陨石里找到生命迹象。

  胡佛的“获奖感言”却显得很冤枉。他说:“我从未听说过‘飞猪奖’,不过要是他们认真阅读了我的论文,他们可能会得出更加明智的结论。大量同行的论文详述了这一研究。我不想被恶意中伤。我展示的陨石里的微化石图片,这个领域的专家承认是原核微生物的化石遗体。”他表示,他认为他的发现能回答地球生命的起源问题,并要求其他怀疑他的科学家拿出证据证明他的发现是错误的。

  胡佛的发现是否伪科学,需要更多的检验。截至发稿时,记者也没能联系上胡佛本人。但有一点他说得很对,研究陨石中的微生物化石,是从上世纪末期就开始的一条探索之路。

  外星生命

  搜索行动

  方法1

  用地球极端环境中的微生物做类比

  虽然在目前所观察到的太阳系星球表面,没有让我们发现大个头生命体活动的迹象,但是这并不排除在外星的土壤、岩石中,有一些奇异或者微小的生命个体存在着。于是一些微生物学家,用了类比方法,来推想地球以外,也一定有一些生命形式是可以适应外星球极端恶劣的生存环境的。例如近期,加拿大微生物学家在北极又咸又冰的冻土里发现了一种“食用甲烷菌”, 据来自加利福尼亚州“搜寻地外文明计划”研究所的安德森·戴尔博士称,这一发现表明,类似细菌的生命可能存在于火星,因为,火星的环境条件与加拿大北极地区相似。

  中国科学院广州分院副院长、国内微生物专家郭俊在接受本报专访时表示,对用这种方法新发现的微生物,他认为需要公布更详尽的研究资料才能做评价。不过,他对地球上的微生物和火星上可能存在的微生物之间的可比性存疑。如果说这样的探究有什么意义的话,他认为这能增加我们对生命形式多样性的认识。这些微生物有的能够耐高温,有的耐低温,有的能耐盐,有的能耐干旱、贫瘠。“如果我们能够找到这些微生物超凡耐力背后的基因,我们也许就可以加以利用。”郭俊说。从这个角度来说,去寻找地外生物,也许也存在类似的意义。

  方法2

  到火星表面进行生命排查

  一些科学家相信,有一些生命体很可能隐藏在火星的土壤之下。美国的火星计划正如火如荼地展开。最近,由麻省理工学院、哈佛大学等高校的研究人员组成的“探测地球外生物基因组”正在研制一种火星生命分析仪器,以备有朝一日在火星表面探测到地表下的微生物时能迅速分离出其遗传物质,检测DNA,并进行排序。

  当然,其前提是,他们能够在火星土壤中发现微生物的踪迹。火星生物基因实验需要登陆火星表面。有信心的科学家认为,在土壤下很可能有躲避太阳紫外线的生物存在。取样设备中安装了自动的基因分析设备,可以将微生物分离出来,做单独的DNA、RNA分析,继而用生物化学方法将找到的基因链标记出来。

  有科学家认为地球上的生命是从火星迁徙而来的。如果在火星上找到的基因序列和地球微生物的基因序列相互匹配的话,科学家们也许会得出惊人的结论:我们就是火星人!

  方法3

  搜索陨石中的

  微生物化石

  在难以到达外星进行实地考察的情况下,从地外而来的陨石成为许多宇宙生物研究者的重要材料。他们在这些陨石里寻找地外微生物化石的踪迹。但这种方法一直存在着质疑之声。

  据统计,至今,在地球上已经找到了2.2万余份陨石。其中最有名也最有“神话”色彩的,当属在南极洲发现的编号为“ALH84001”的火星陨石。科学家们经过鉴定发现,它来自1600万年前的火星,是在1.3万年前被地球俘获的,坠落在南极洲的冰天雪地上,冰层运动又将其带上了地表。当时,9名科学家组成的小组在《科学》杂志上发表文章,指出在这块陨石中发现像“纳米化石”的微生物结构。它就是“早期火星上的原始生命的证明”。

  围绕着陨石中的“微生物化石”,科学家们展开非常激烈的论辩,至今仍未平息。有科普作家甚至将这场争论整理成一部引人入胜的作品。但我们从中可窥得陨石方法的诸多问题。

  最可能发现

  外星生物的地方

  火星

  火星一直以来都是探索生命的目的地之一,但它荒芜的表面让人类把寻找绿色生命的意图,转变成寻找初级生命。有证据表明,火星在过去有更温暖和湿润的环境:干涸的河床、极冰盖、火山以及有水的矿物。2008年,“凤凰号”火星探测器发回的照片显示有固态水,这是生命起源的关键。此后,科学家还发现了甲烷,表明这颗星球还活着。

  木卫二

  科学家推测木卫二冰层表面有海洋,而且冰层富含氧气。亚利桑那大学的研究者认为,地下海洋含有66亿磅的微生物群。

  木卫四

  伽利略宇宙飞船曾两次光顾木卫四,发现木卫四有磁场变异。2001年,伽利略号探测到小行星撞击木卫四形成盆地。这种撞击常会产生密集冲击波,通过行波传送进位在星球实体上出现。但伽利略号未发现此现象,科学家据此推断地下有液态海洋,将地下物质变软。

  土卫六

  土卫六温度只有零下185摄氏度,但科学家发现越来越多存在生命的潜在物质。美国“惠更斯号”探测器发现该星球有液态甲烷,随后发现氢气和乙烷的结合。

  土卫二

  2005年,“卡西尼号”飞跃土卫二时,探测到了碳、氢、氮以及氧气,这些都可支持生命机体。但目前还未证实有生命。

  外部星系

  银河系有数不清的恒星,不计其数的外部行星。银河系外,还有无数的星系,在行星HD209458b上,在其大气中,就发现过水、甲烷和二氧化碳。

  猎户座星云

  2010年5月,欧洲宇航局宣布,猎户座星云存在生命形成的有机化合迹象。

  只能寄希望于

  太阳系之外?

  人类该去哪里寻找外星生命?火星并不是唯一有可能有生命存在的星球。有一些天文学家在更广袤的宇宙空间里,寻找着可能适合生命存在的“适居带”。这个领域的发展也非常迅速。从上世纪90年代开始,他们就开始圈出三百多颗有可能适居的太阳系外行星,逐一进行排除。对适居带的搜索也已经拓展到银河系。

  暨南大学天文学教授彭青玉在接受本报专访时笑称:“到目前为止,人类在太阳系还没有掌握到有关地外生物存在的确切证据。所以一切都只能存疑。可能未来,我们要到太阳系以外去寻找与地球相类似的星球,寻找地球人以外的其他生命形式。”

  天体生物学家们在浩瀚宇宙中的搜寻之路并非是无意义的“飞猪”。外星生命存在的可能性仍然明晰地竖立在人类宇宙探索之旅的前方,值得我们向着更广袤的宇宙进发。


外星微生物化石重新定义生命起源说

2011年03月09日 01:37 第一财经日报
  美国科学家宣称发现外星生命,假如这一观点得到证实,那么地球生命起源说及宇宙生物学说都将被重新定义

  戚德志

  地球生命来自外星?美国航空航天局马歇尔航天飞行中心天体生物学家理查德·胡佛(Richard Hoover)博士日前宣布,已为上述猜想找到最直接最有力的证据:沉睡在陨石残骸中的外星微生物。

  假如这一观点得到证实,那么地球生命起源说及宇宙生物学说都将被重新定义,我们现有的科学体系也将变得“摇摇欲坠”。然而,迄今为止,这一切都还只是“如果”。

  十年耕耘发掘外星生命

  在过去十年中,胡佛博士一直致力于搜寻最珍贵的“太阳系实物标本”——陨石,其足迹遍布世界各地,包括南极、西伯利亚和阿拉斯加等人烟罕至的地区。迄今为止,他已在陨石残骸中发现了许多不同的微生物化石,其中一些与地球生物体颇为相似,另一些则是前所未见、闻所未闻。

  根据其日前发表在《宇宙学》杂志上的研究报告,在用显微镜观察极为罕见的碳质球粒陨石CI1切面时,胡佛博士不仅找到了疑似地球巨型细菌Titanospirillum Velox“始祖”的微生物化石,还发现了一种“完全陌生”的生命形式——无氮微生物。要知道,氮元素向来被公认为生物体存在的先决条件。

  “如果有人能够解释,为何150岁的低龄生物不含氮元素或是氮含量低到无法检测的地步,那么我将非常乐意洗耳恭听。”胡佛博士称,这些奇怪的微生物化石与他之前所见到的任何东西都不一样,当他向其他科学家展示自己的研究成果时,后者往往也是“一筹莫展”。

  不过,令人兴奋的是,在多数情况下,你都可以发现它们与地球生物体之间存在着某种“亲缘关系”。在接受《福克斯新闻》采访时,胡佛博士表示,我们应当将目光从地球生命转移至更广阔的宇宙空间。许多科学家都不愿承认外星生命的存在。然而,最新的证据表明,在数十亿年前的天地大冲撞中,小行星在尚处于婴儿期的地球表面撒下了生命的种子。这是我们目前能够找到的“唯一合理的解释”。

  外星生命说惹争议

  “这一发现将对宇宙生命分布学说产生直接影响。”在研究报告中,胡佛博士对“外星生命说”引发的颠覆性后果几乎是轻描淡写一笔带过。

  事实上,这一结论极有可能在天文学界乃至整个科学界掀起滔天巨浪。据《宇宙学》杂志主编鲁迪·施尔德(Rudy Schild)博士介绍,鉴于“外星生命说”极具争议性,目前杂志社已邀请100名专家及5000多名科学家参与论文审议,并提供批判性分析。

  克罗地亚大学的微生物学家斯蒂耶匹克·戈卢比奇(Stjepko Golubic)认为,早期化石与地球微生物的类比难以令人信服,研究所用的扫描电子显微镜也并非合适的工具。“我们有理由保持怀疑,但也应当对这一发现的重要性持开明态度。”

  相比之下,SETI研究所资深天文学家肖斯·塔克塞特博士的看法更具代表性。塔克塞特博士指出,一旦“外星生命说”得到证实,它将对天文学界乃至整个科学界产生难以估量的深远影响。“在地球形成初期,来自彗星的生命体正好降落在地球上,这意味着地球生命的历史与太阳系一样古老。”不过,在得到另一个独立实验室的确认之前,我们还无法辨明这些“外星生命标识”的真伪。

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本栏目主要介绍生命探索方面,包括生命起源、生命科学、生命现象、人类起源、外星球有外星生命存在吗等。特别关注有关人与生命的意义与生命的价值方面的研究。

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