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如何让你的大脑青春永驻

2008-03-16
大脑,老年痴呆症
如何让你的大脑青春永驻http://www.sina.com.cn 2008年03月16日 16:24 深圳特区报
  玛丽亚的大脑重1100克——这是日本任天堂游戏打出的评分。“刚开始这个游戏时我的大脑只有800克重,”玛丽亚笑称。52岁的她是汉密尔顿的一名地产经纪人。最近,玛丽亚又开始玩一种叫做“大脑学院”的电脑游戏。在游戏中答对的难题越多,玛丽亚虚拟的大脑体积就越大。

  自从母亲于2003年被阿尔茨海默氏症(老年痴呆症)并发症夺去生命后,玛丽亚就努力避免让悲剧在自己身上重演。工作之余,她经常玩填字游戏,保持摄入足够的蔬菜和水果,尝试最新的科学测试来延缓大脑的感知衰退。她说:“我会从一点一滴做起保护我的大脑。”

  美老年痴呆者数百万

  人类成年后,机体不可避免地会发生变化,到60岁后就更加显著。大脑逐渐萎缩,每年会丧失0.5%到1%的体积。老年痴呆症患者的脑萎缩速度则是正常人的一倍。受影响最大的是大脑额叶皮层,它掌管执行功能,包括工作储存器——负责拨打电话时记忆号码,以及计划、集中注意力和行为。同时,负责传输电流的纤细纤维——神经突起,也开始萎缩。当我们50岁左右的时候,包含向大脑各个部位传输信号的神经元的脑白质也开始退化。其结果是:你在水果店会越来越难记起来要买什么东西,对信息进行分析和应对也变得困难,甚至对自己行为动机感到迷惑。到了70岁至80岁时,你的执行功能将变得很差。

  目前,美国有450万人被老年痴呆症所困扰,患者是1980年的两倍。估计到2050年,这一数字将达到1600万。

  训练大脑胜过吃药

  或许电脑游戏的评估并不可靠,但科学研究证明,像玛丽亚那样积极应对大脑功能的退化终将得到回报。几个月前,不同研究组的专家们纷纷表示,人类有能力抵御由衰老而引起的记忆、思维反应以及决断力方面的衰退。

  去年11月,来自梅恩医疗中心和南加利福尼亚大学的研究人员声称,一种电脑智力训练软件可以增进老年人的感知功能长达10年。同一时间,哈佛大学的研究人员发现,长期服用贝塔胡萝卜素可以延缓感知衰退,其功效能维持一年半左右。哈佛医学院精神病学副教授约翰在他去年12月出版的新书——《思维火花:大脑训练的科学革命》中指出:“训练是提高大脑机能的最佳良方。”

  研究表明,维持大脑的活力并不是一件很困难的事。如果长期坚持某种技能的训练,如弹奏钢琴或使用电子制表软件,对保持交流能力很有帮助。不少老年人甚至可以在很多方面成为佼佼者。据考查,在热衷填字游戏的人中,高手都是60岁到70岁的老人。哥伦比亚大学的神经科学家斯特恩说,“数据表明,早期干预老年痴呆症可延缓其发生或发展5至7年,患者的数目将减少一半。”

  科学家们发现,在85岁以上的老年人中,仅有18.2%的人生活在疗养院。乔治华盛顿大学人文科学研究中心的主任吉恩称:“过去,我们的大部分研究都专注于疾病和衰老。而现在,那些身患重症仍不断寻求恢复机体活力的老年人引起我们更多的关注。”

  近年来对动物和人类的研究证明,教育、专业成就和社会交往、智力及体力活动与精神健康水平息息相关。据《新英格兰医学杂志》2003年的一篇报道称,如果一名75岁以上的老人坚持跳舞、阅读、下棋或弹奏乐器,他患痴呆症的几率将大大降低。

  长期以来,人们一直在努力探寻各种途径来应对阿尔茨海默氏症(老年痴呆症)。一种阿尔茨海默氏症疫苗在老鼠身上颇见成效,但由于对人体有毒已被停止实验。补充贝塔胡萝卜素也能延缓感知衰退,但服用数年其功效只能维持一年半左右。另外,学习被认为是降低老年痴呆症的良好途径,然而即便是诺贝尔奖获得者也有人难逃此劫。还有医药专家寄希望于降胆固醇药,不过今年一月份发表的一项长达12年的跟踪研究表明,此类药根本无济于事。现在,玛丽亚的方法已被专家认为是延缓感知衰退的最佳途径了。

  给大脑“做做操”

  几十年来,科学家们一直假设人类所有的脑细胞在出生时都已完备。然而在1970年,研究人员发现,新的脑细胞和神经纤维链的生长贯穿于整个生命过程。“这不啻是一场大脑塑造运动的开始。”研究人员说,“当我们不断挑战自己的大脑时,脑细胞就会催生新的神经树突,从而增加神经键和连接点的数量。”近年来的研究表明,年龄并不是一个绝对限制。如对老年人进行一定的记忆训练,比如识记姓名和样貌,可以增强其认知能力。

  2006年,宾夕法尼亚大学、印地安那大学、约翰霍普金斯大学联合对2000名老年人进行了一次研究,让他们进行10组60至70分钟的推理训练——识别单词、数字和图案,并将三者结合组成一个单元。结果这些接受过训练的老人在应对诸如识别药物说明书等日常生活方面的能力显著增强。甚至在5年后,这些成效仍旧明显。去年11月,南加利福尼亚大学和梅恩医疗中心的科学家们声称,他们让研究对象每天花1个小时对声音进行精细识别,持续8到10周后,其记忆力和反应速度明显提高。“大脑健康计划”的设计者们也表示,听力训练能让大脑的信息传输更加精确,从而帮助人们改善思维能力。

  “我对中国的了解超乎你们的想象。”已经100岁的霍顿斯自豪地说。一年前,她通过纽约的莎拉纽曼康复中心开设的电脑教育项目学习使用电子邮件,如今,她用这个新技能与分布在中国、明尼苏达以及以色列的朋友们畅所欲言,分享生活。

  根据旧金山一家名为SharpBrains.com的集团的统计,类似大脑保健计划、任天堂大脑年龄和思维保健等电脑软件的市场份额从2005年的400万美元飙升至2007年的8000万美元。与此同时,阿尔茨海默氏症协会建议人们尝试任何能激发好奇心和学习能力的活动:如阅读和写作、参加演讲和培训以及园艺劳动等等。

  好大脑来自好身体

  尽管如此,科学家们认为,最好的大脑训练方法可能还是那些最原始而普通的方法。

  早在1999年,伊利诺斯州大学的研究人员进行了一次实验,让一组老年人开始体育锻炼,6个月后,他们的反应速度和精神集中能力都比没有锻炼的老年人显著提高。而研究人员在2006年进行的另一项实验中发现,有氧运动能让大脑的尺寸增加3%。去年,哥伦比亚大学的研究发现,当一个人有规律地运动3个月后,其大脑海马状突起部分的血液流动加速,而这对提高记忆力有很大帮助。另外,让小白鼠在履带上行走,其大脑相应部位的血液流动加速,而且脑细胞的数量也增加了。

  “运动的力量远远胜过那些大脑训练软件”,《自然神经学》的主编桑德拉指出。为何运动对大脑大有裨益?就像它对心脏的作用一样,运动对血管很有好处。桑德拉说,“运动有助于阻止血管老化,并刺激一种叫增长因子的蛋白质产生,从而促进脑细胞和神经键的形成和生长。”

  某些营养物质也具有大脑保健作用。水果和蔬菜中的抗氧化剂有助于增进大脑的感知功能。如浆果,对保持大脑的活力有特殊功效。“旧的神经细胞就像老夫老妻一样,不再互相交谈。”美国农业部人类营养研究中心主任詹姆斯·约瑟夫指出,“我们发现,浆果可以改善神经元之间的交流。”另外,阿尔茨海默氏症协会推荐人们食用深色果蔬,如甘蓝、菠菜、甜菜和茄子,浆果、葡萄干、橙和红提,以及鳟鱼等富含omega-3脂肪酸的鱼类。

  与社会紧密接触

  现年90岁的比尔离开教会的唱诗班已经快20年了。4年前,他加入了弗吉尼亚Bailey's Crossroads的一个专业唱诗班,这是一个关爱退休人员的社团,每星期排练一次。唱诗班每年举办多次音乐会,其中一场设在华盛顿的肯尼迪中心。比尔在唱诗班学会了呼吸和清晰发音的技巧以及识谱。他说:“我现在变成了一个真正的歌手。”

  除了娱乐活动外,比尔还担任社区的电脑俱乐部主席,并热衷参与居民委员会的工作,这对他保护自己的感知功能大有裨益。哈佛大学的研究人员在对2800名65岁以上的老人进行调查后发现,拥有至少5个社会纽带(如教会组织,社会团体,定期拜访以及与家人和朋友通电话)的老年人比那些形影相吊的人患感知衰退的几率要小得多。

  阿尔伯特是约翰霍普金斯大学的神经学家和阿尔茨海默研究中心的理事,他表示:“人们可以对压力进行良好的管理。”动物实验表明,应激激素水平的延缓上升会损害大脑的海马状突起。社会交往可以推进人的掌控知觉,从而影响其压力水平,而创造性的艺术活动更有可能极大地增进社会纽带。乔治华盛顿大学的科恩通过研究发现,参加唱诗班12个月的老年人增加了更多的社交活动,而不是唱诗班成员的研究对象则减少了原有的社交活动。同时,前者的健康问题逐渐减少,而后者则相反。

  目前,所有最新的研究机构都在思考如何改进他们能提供的帮助。芝加哥的一所非盈利机构为各种年龄的人群设立了数个“友邻咖啡”店,这里不仅有咖啡和三明治,还提供健康课程和电脑培训以及终生学习机会,更有为老年人展开的志愿者活动。“我在这里交了很多朋友。”66岁的吉尔说。每个星期,她都要去离家不远的“友邻咖啡”坐坐,收发邮件,参加各种有益的培训。

  既然让生活变得充实是保持敏捷头脑的最佳方式,我们又何乐而不为呢?( 芦荻)

  相关 链接

  老年痴呆症的10大预兆

  早期干预老年痴呆症可延缓其发生或发展5至7年。痴呆症的早期表现可概括为10大预兆:

转瞬即忘 患者常常忘事,事后再也想不起来,而且可能反复问同一个问题,忘掉了早先的答案。

顾前忘后 患者会忘记将饭菜端上餐桌,甚至忘掉已做好的饭菜。

词不达意 患者可能连一些简单的字词也会忘记,或者不会使用适当的语句表达。

  时间和地点概念混乱 患者可能在住所附近的街道、门栋迷路。

  判断力降低 患者有可能彻底忘记由其看护的儿童而离家,或是轻易受骗上当。

  抽象思维能力丧失 患者常常忘掉自己设置的存折密码,自己的存款数额也忘得一干二净。

  随手乱放物品 患者常会将物品放在不恰当的位置,或将很多废品如废纸、布头当作宝贝珍藏。

  脾气和行为变化无常 在短时间内,行为、情绪可能从平静状态变为泪流满面或者拍案而起。

  性格变化 患者的性格可能会发生剧烈的不合情理的变化,如疑神疑鬼、猜忌别人等。

  失去主动性 常会变得比原来懒惰,不愿参与任何活动,甚至是原来喜欢的活动。对人也不热情。

  预防老年痴呆10大要诀

  日本预防痴呆协会最近邀请研究痴呆医学的专家拟出预防老年痴呆症的10大要诀。

  饮食均衡 避免摄取过多的盐分及动物性脂肪。一天食盐的摄取量应控制在10克以下,少吃动物性脂肪及糖,蛋白质、食物纤维、维他命、矿物质等都要均衡摄取。

  适度运动 维持腰部及脚的强壮。手的运动也很重要,常做一些复杂精巧的手工会促进脑的活力,做菜、写日记、吹奏乐器、画画等都有预防痴呆的效果。

  生活有规律 避免过度喝酒、抽烟。喝酒过度会导致肝机能障碍、引起脑机能异常。一天喝酒超过0.3升以上的人比起一般人容易得脑血管性痴呆。抽烟不只会造成脑血管性痴呆,也是心肌梗塞等危险疾病的重要原因。

  预防动脉硬化、高血压和肥胖等生活习惯病 早发现,早治疗。

  小心跌倒 头部摔伤会导致痴呆。高龄者必要时应使用拐杖。

  保持好奇心 对事物常保持高度的兴趣及好奇心,可以增加人的注意力,防止记忆力减退。老年人应该多做些感兴趣的事及参加公益活动、社会活动等来强化脑部神经。

  积极用脑 即使在看电视连续剧时,随时说出自己的感想便可以达到活用脑力的目的。读书发表心得、下棋、写日记、写信等都是简单而有助于脑力的方法。

  保持良好的人际关系 随时对人付出关心,找到自己的生存价值。

  年轻的心 适当打扮自己。

  心情愉快 避免过于深沉、消极、唉声叹气,以开朗的心情生活。高龄者常须面对退休、朋友亡故等失落的经验,很多人因而得了忧郁症,使免疫机能降低,没有食欲和体力,甚至长期卧床。

本栏目主要介绍人类的故事,包括人类的进化、人类的起源、人类学、人类研究、人类基因发现、如何让你的大脑青春永驻等。特别关注有关人与文化方面的研究。

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