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后NASA时代:逐鹿太空

2011-07-20
NASA,美国国家航空航天局
NASA的英文全称是National Aeronautics and Space Administration,NASA的中文全称是美国国家航空航天局,美国国家航空航天局是美国政府系统中的航空航天科研机构。

后NASA时代:逐鹿太空
2011年07月12日 来源:上海壹周 (2011.7.11 新闻16) 编译/壹周记者李雪清 图/IC
美国东部时间7月8日,美国最后一架现役航天飞机“阿特兰蒂斯”号升空最后一次执行太空任务。那之后美国政府进行30年的航天飞机项目正式宣告结束。太空不再是政府独辖的领域。一批私营企业进军NASA退出的近地轨道。他们对太空的争夺,或将为人类的未来描绘新图景

“阿特兰蒂斯”号返航后,NASA将依赖俄罗斯以及私营公司的“太空的士”往返空间站运送物资和宇航员,“以集中资源在更远的太空探索上。”
2010年,美国航天事业收入409亿美元,“十年内收入会是现在的两倍以上。”资深太空分析师大卫·托德说。私营企业对太空的争夺,早在几年前就已打响。

太空探索技术公司(SpaceX)
创始人:埃伦·穆斯克
SpaceX公司成立于2002年,创始人埃伦·穆斯克把拯救世界当成自己的使命。他认为,要保住全人类的未来,必须把人类变成能星际旅行的种族。
现年40岁的穆斯克是著名电动汽车公司Telsa的创始人兼CEO和产品设计师,他同时还是eBay的全球在线支付平台PayPal的联合创始人之一。他毕业于宾夕法尼亚大学,有物理和经济学的双学位。穆斯克10岁买了第一台电脑,自学电脑编程,12岁就卖掉了自己编写的第一个商业软件——一个名叫Blastar的太空游戏。读大学时,穆斯克锁定了三个会深深影响人类未来的领域——互联网、可持续能源经济、太空探索和殖民。对他来说,达到第三个目标的最好方法就是普及星际旅行,SpaceX应此诞生。
2009年SpaceX的第一枚火箭“猎鹰1号”配备了超级高效的马林引擎,成功地把一颗卫星送进轨道。2010年,规格更大的“猎鹰9号”火箭也成功升空。去年12月,SpaceX的航天器“龙”在“猎鹰9号”的推动下升空,成为首个由私人公司发射进入轨道并返回地球的航天器。在美国航天飞机退役后,SpaceX将负责最少12次太空旅行,在地面和国际空间站之间运送物资和宇航员。
创立不到10年,SpaceX已经完成了一些国家都未必能做成的事。“当我们的首枚火箭离开发射台时,那感觉真是太棒了,”穆斯克说:“进入地球轨道这件事,韩国试了很多回都失败了,巴西试了三次。”
穆斯克研究了火箭发射科学,觉得火箭发射没理由如此昂贵。“提高安全性和降低成本,这两方面政府都没做好。”他觉得航空工业被低效率的政府机构把持,人类进入太空本可以迅速且便宜。SpaceX的马林发动机设计精密、马力强大,却制作简单,采用比汽油便宜很多的高精炼煤油。“猎鹰1号”和“猎鹰9号”也同样构造简单。它们的分级比竞争对手少,并且大多数可以回收利用。
SpaceX的目的是赚钱,降低航天成本,让人人都有机会进行星际旅行。穆斯克认为,只有私营企业才能做到。他一直在拿自己的财富进行冒险,对人类命运的关注支撑他进行下去。“我们尝试把生命拓展到地球之外的空间,这点很重要。”
穆斯克相信,“猎鹰9号”如果能在地球轨道上组合就能完成登陆火星任务,“SpaceX的长远目标之一就是让火星旅行的价格下降,并提供足够的安全保证,这样如果有人想卖掉所有家当,去一个新行星打造新文明,他们就能做到。”
穆斯克计划20年内完成目标。“有一天,我自己也会乘‘龙’上天。”

维珍银河(VirginGalactic)
创始人:理查德·布兰森爵士
2004年6月,由微软联合创始人保罗·艾伦和航天先驱伯特·鲁坦合作创立莫哈维航空航天冒险公司 (MojaveAerospaceVentures)的“太空船一号”(SpaceShipOne)成为第一架成功离地100公里的私人飞行器。英国商人理查德·布兰森爵士很快迎头而上,他的维珍银河公司和莫哈维签署了技术使用协议,开发商业航天旅行。
维珍银河只是布兰森庞大的维珍集团的又一内容。出身英国名门,布兰森上过著名的斯多中学,但患有读写困难的他是个差生。他16岁开始创业,生性喜好冒险,没事喜欢乘热气球、水路两栖跑车之类的工具破世界纪录。
2008年,维珍银河的双子飞机“白色骑士2”试飞成功,它们将成为“太空船2号”(SpaceShipTwo)的母舰,“太空船2号”将搭乘“白色骑士2”达到一定高度后分离,然后前往亚轨道。和“太空船1号”相比,它不但飞得更高,起飞地点与着陆场的距离也更远。它的设计轨道高度为160~320公里,几乎可以达到载人飞船的轨道高度。此外,它的座舱可以容纳6人,宽度几达半米的舷窗提供了更好的观察视野。
维珍银河2011年初推出了位于新墨西哥州Upham的第一个商业太空港——“美国太空港”,并宣布其航天计划将不仅包括太空旅游,也将运载在太空做实验研究的科学家。它已和美国西南研究院签署协议,后者投资40万美元,送两名研究者乘坐维珍银河的航天飞机上天。西南研究院还打算再投资160万美元,送另外6名科学家上天。

犰狳航空航天公司(ArmadilloAerospace)
创始人:约翰·卡马克
维珍银河面临着犰狳科技公司的强力挑战。太空旅游公司“太空冒险”(SpaceAdventures)已宣布,它将使用犰狳科技公司的火箭来把业余宇航员送入100公里的高空,票价仅为维珍银河的一半。
犰狳科技的创始人约翰·卡马克是个技术天才。他创建了id Software公司,是第一人称射击游戏始祖《德军总部》以及《毁灭战士》和《雷神之锤》系列游戏的主创。这个天才14岁时因帮一群孩子闯入学校偷苹果二代电脑未果,成了少年犯。后来,他只在大学读了两学期,就辍学当自由程序员。
2000年,卡马克意识到自己在改装法拉利上花了多少钱后,决定把钱投在火箭和航天事业上。他自学了航天工程,如今是犰狳科技的首席工程师。一开始,犰狳的所有员工都有别的全职工作,全凭热情每周两次参与研究。犰狳的研究经费相对较小,没有NASA的支持,基本靠自己支出。后来,它获得了英伟达等公司的赞助,卡马克也不断自掏腰包补贴研发项目。
2008年,犰狳科技参加了NASA的“月球登陆者比赛”,他们的火箭“天蝎座”“Mod”和 航天器在第一阶段比赛获得冠军,赢得了35万美元奖金,次年,他们完成了比赛的第二阶段。
他们为太空冒险公司提供的是真正垂直升空的火箭,能在太空边缘徘徊5分钟后,再返回地面。一次飞行的标价为10.2万美元,比维珍银河的20万美元便宜近一半。

比格洛航天公司(BigelowAerospace)
创始人:罗伯特·比格洛
人类到达太空,必须有个落脚的地方。67岁的地产大亨罗伯特·比格洛一辈子都在地上造旅馆,如今他在海平面367公里的太空打造高科技低成本的太空旅馆。过去15年,比格洛已斥资2.1亿美元私人资产,他计划总共投入5亿美元。
这个主意听起来疯狂但却是真实可行的。比格洛的太空旅馆雏形自2006年起开始环绕地球。他的首个太空旅馆“太阳舞者”正在建。比格洛希望到2016年能在地球轨道上建成一个功能完善的空间站,并开始出租其中空间。每名航天员每30天的居住费用为2875万美元起。金额虽然巨大,但规模经济会很快降低价格。
NASA负责商业航天飞行的执行主管菲尔·麦克阿利斯特认为,比格洛的想法完全可行,“我们非常感兴趣他将如何继续。”

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所谓“亚轨道”,是指宇宙飞船进入太空后,离开地球表面的大气层,开始进入太空的边缘,在距离地面大约100公里处,由于速度和动力赶不上真正的宇宙飞船,不能围绕地球轨道飞行的一种飞行状态。亚轨道飞行不是通常意义的国际轨道和环绕地球飞行的太空漫游,而是刚刚脱离大气层进入太空边缘的飞行,让游客以较低的旅费进入真正的太空,体验失重状态的滋味,观赏黑色天空和地球弧线等美丽的外层空间景色。

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