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科学家首次确认太空中存在氧分子

2011-08-03
太空中存在氧分子
科学家首次确认太空中存在氧分子
刘霞2011年08月03日07:47 来源:《科技日报》   据美国每日科学网站8月2日(北京时间)报道,美欧科学家宣布,一个国际科研团队利用欧洲航天局的赫歇尔望远镜,在一个恒星新生区附近发现了氧分子,首次确认了氧分子在太空中的存在。长期困扰天文学家的一个天文学之谜终于得以破解。

  这次发现的氧分子位于猎户座恒星新生区附近。尽管科学家们一直知道,在太空某些温暖的区域存在着氧原子,但是,氧分子在太空中却一直与天文学家玩“躲猫猫”,以前种种搜寻氧分子的探索任务皆以失败告终。

  美国国家航空航天局(NASA)的亚毫米波天文卫星(SWAS)和瑞士的奥丁(Odin)观测卫星一直致力于在太空中搜寻氧分子,它们此前得出结论说,氧分子的丰度远远低于预期。

  对此,有一种解释认为,这是因为氧原子会凝结在漂浮于太空的细微尘埃颗粒上,并转化为水冰,使人眼无法看到。如果情况真的如此,那么,在宇宙温暖的地区,这些水冰就会变成水蒸气,使氧分子得以形成并被观察到。

  因此,NASA喷气推进实验室(JPL)的科学家保罗·哥德史密斯和欧空局的科学家让赫歇尔望远镜的远红外外差接收机(HIFI)对准了猎户座,在这里,大量正在形成的恒星会加热周围的气体和灰尘。他们使用该设备的三个红外波段都成功发现了氧分子,且氧分子与氢分子的比例是1比100万。

  氧是太空中第三多的元素,也是我们身处的地球的主要组成部分,在地球的大气、海洋和岩石中无处不在,其对生命本身也具有决定性意义。天文学家猜测,其分子形式也应该大量存在于太空中,他们计划在其他恒星形成区域继续搜寻氧分子。哥德史密斯表示:“此次我们未能发现大量氧分子,因此,也不了解这一区域是否具有某些独特之处让我们能在此发现氧分子。宇宙还有许多秘密有待我们去探索。”

  尽管如此,欧空局参与赫歇尔项目的科学家古兰·皮尔布拉特表示,这已是一个重大的突破。他说:“现在,我们至少已有了一个确凿的证据证明太空中确实存在氧分子。当然,还有一些问题需要解答,但赫歇尔的强大能力使我们能破解这些难题。”

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