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思考留给科学,实验外包出去

2011-10-20
Science Exchange,实验外包,思考留给科学,实验外包出去
思考留给科学,实验外包出去 (果壳)

上周一个名叫“Science Exchange”的网站在美国加州上线,该网站可以让科学家把自己的研究外包给其他研究者或者研究机构。以下是《自然》杂志对该网站创始人之一的伊莉莎白•艾奥恩斯的访谈,她过去是位科学家。

“Science Exchange”是什么?
它是一个科学实验的交易平台,与eBay(相当于国内的淘宝网)类似,但交易的商品是科学知识。用户把想要外包的实验在网上发布之后,提供科研服务的卖家可以对这项工作展开竞拍。

我们的目的是让研究者能够更便宜得获得专业实验技术支持,同时也更好地利用了核心机构的闲置资源,从而使科学研究更加高效。

你是怎么产生这个想法的?
当时我是名生物学家,在佛罗里达的迈阿密大学研究乳腺癌。我想做的有些实验超出了自己的领域,必须寻求外援。然而,寻找供应商的过程极其艰辛,找到之后我又发现付款有很大麻烦,因为对方不在我们学校的支付系统内。

在与其他科学家的交流中我发现这确实是个严重的问题,但可以通过一个交易平台解决。今年4月在迈阿密,我们围绕在一张厨房小桌周围聊天,网站就是在那次谈话中起步的。

为什么研究者会使用这个平台呢?
对买家来说,他们可以获得自己学校没有的技术资源,可以避开自己机构设备的使用高峰,可以加快研究进程,也可以获得更划算的服务。不同卖家的标价可谓天差地别,我们平台上一项微RNA研究的标价从3500美元到9000美元不等。对卖家来说,来自买家的好评也是发表论文之外提高声誉的方法。

为什么院校会提供自己的设备呢?
其中有巨大的利益驱动,这样做可以使研究机构将已有的设备物尽其用,从而节约成本。而且一旦研究者可以通过Science Exchange使用到最新的仪器,这些机构在购进新设备时也就有更大的自由度了。

你们如何盈利?
如果买家成功联系到卖家并通过我们的系统进行交易的话,我们会收取一小笔服务费。对于5000美元以下的项目服务费为交易额的5%,与研究者通过货比三家所能节约的钱相比,这笔钱相当少了。5000美元以上收费的比例逐级下降,我们不会对100万美元的项目收5万美元服务费的。

你们的投资从哪里来?
来自加州山景城的一个创业公司,还有其他天使投资人。至今我们已经筹集了32万美元,还准备再筹100万,已经有了进一步扩大的计划。

网站的反响如何?
网站上线之前有过一个短暂的测试期,上线后的增长简直近乎疯狂。已经有将近1000位科学家使用我们的网站,每天还有50-100名新用户注册。已经注册的服务供应商来自超过70家机构,其中包括加州的斯坦福大学、剑桥的哈佛大学,当然还有迈阿密大学。

这项服务有地区限制吗?
任何地方的任何人都可以使用我们的服务。我们起初认为应该把重心放在美国,但海外的研究者对此表现出了很大兴趣,他们尤其关注美国可供使用的设备。

还有类似的服务存在吗?
我们是首创。核心科研机构也有设备名录,但不够详尽,而且研究者需要自己联系供应机构。还有其他一些外包服务,例如亚马逊网站的“Mechanical Turk”,但它们是为非专业任务设计的。Science Exchange的服务供应商必须具备专业科学背景,并且能够使用专业设备。

对于五年之后的发展,你们有怎样的愿景?
创建这样一个全球交易平台之后,我们希望能把实验外包扩展开来,不仅局限于核心机构。科学家获得的拨款应该不仅用于使用自己的专业技能,也用于交换彼此的专业技能。想象一下,你可以每周花一天时间帮别人做实验,用所得的报酬支持自己的研究。

这种理念对于科学研究模式的冲击有多大?
我们将彻底颠覆以往的概念。目前,科研资金的利用方式相当低效,科学实验交易理念可能会为此带来改观,由此彻底改写科学家进行研究实验的模式。


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