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与诺贝尔奖擦肩而过的人

2009-04-22
与诺贝尔奖擦肩而过的人
韩健 2008-12-24
今天上班的路上在广播里听到一条新闻:我们Huntsviller小城里竟然有一个与诺贝尔奖擦肩而过的人,他的名字叫Douglas Prasher。科学家也靠运气吗?每个诺贝尔获奖者的后面都可能有很多失败者的伤心故事,他们到底“错”在哪里?

断了资助丢了奖

今年的诺贝尔化学奖颁发给三位从海蜇中提取了荧光蛋白的科学家。不过椐Douglas讲,他是最先克隆了荧光蛋白基因的人。因为癌症研究基金会的资助没有了,他就把手头的克隆免费送其它科学家了,结果其他科学家拿到了诺贝尔奖。他则去了许多地方找工作,包括美国航天局的实验室。最后,他没有了工作,沦落在Huntsville的一个丰田车售车行当礼宾驾驶员(免费把来修车的客户送到工作的地方,等车修好了再去接回来)。

因为他的故事在美国的“新闻联播”(NPR)里广播出来,影响很大,所以三位诺贝尔获奖者邀请Douglas去参加颁奖仪式,旅费由他们分担。

说起来很巧,我曾经两次面试过他:一次是他刚刚失去NASA的那份工作,来我们Genaco公司找事情;另一次是研究院刚成立时他来面试我实验室的一份工作。因为他有微液体(microfluidics)和分子生物学的经验,两次都很看好。不巧的是两次我手头的经费都不够聘用高级研究员。

我还认识另一位应该得诺贝尔奖的人,是现在在UAB工作的Louise Chow和Tom Broker夫妇,他们是Gene splicing现象的发现者,其他科学家因为对这个现象有更进一步的解释而得到了诺贝尔奖,他们则无缘那份荣誉。两位都非常聪明,非常敬业,有多项优秀的发明和发现。

诺贝尔奖不是体育项目,评奖过程有许多主观因素。每个获奖者的背后都有许多“无名英雄”。得奖者是努力的结果,也有很多运气的因素在里面。

俗话讲:“一命,二运,三风水,四拜菩萨,五读书”。靠读书和努力来改变命运的难度真的有那么大吗?

一万个小时的努力是成功的必需

最近读了华尔街日报推荐的一本新书“Outlier", 作家Malcolm Gladwell,他写的另外两本很有影响的书我也看过(The Tipping Point 讲市场开发的转机,Blink讲新思路的来源)。Outlier是讲成功者的故事,或者试图分析成功的要素。

作者例举了许多成功案例:Unix、Java程序的编写大师 Bill Joy;微软创办人Bill Gates等。

作者发现这些成功人士的确有天赋,但是人为的机遇才是他们成功的决定因素。书的开头讲了一个有趣的现象:人们偶然发现,北美冰球队员中的明星球员很大比例都是一月份出生的!进一步分析才发现,不是年末生的不会打球,原因是北美(主要是加拿大)少年队挑选队员的入取年龄是以一月一日为截断日。可以想像,都是七八岁的小孩,年初生的和年末生的在体力和协调力方面有很大的差别,在同一个竞技场上当然更醒目。于是年初出生的小孩更容易被选拔成集训队的队员,得到更多的指教和训练机会。

再去看看那些成功人士,Bill Joy和 Bill Gates都是经过一些偶然或必然的机会,在绝大多数人还不知道电脑是何物的时候,就已经沉浸在编程“游戏”中了。比如Bill Joy,他就读的密西根大学刚巧就是美国几个率先购买电脑终端的学校。在没有终端以前,程序员要在纸卡上编码,然后排队上主机测程序。有了终端的十几个人可以同时上机编程。但是终端的使用费用(按时间计算)也还是很贵,一般学生一个学年也才有几个小时的分享时间。“幸好”学生们发现主机的一个编码漏洞,只要在需要的时间后面打入一个字母k就能无限使用。于是Bill Joy能不分昼夜地泡在终端前面编程。当他大学和研究生毕业时,已经积累了一万多小时的编程经验了。

Bill Gates也是如此,他上初中时的私立学校有钱有远见,购买了电脑终端作为“电脑俱乐部”的工具,而且母亲们凑钱买了终端时间让小孩们玩。结果Bill Gates在上哈佛大学以前,就已经积累了上万个小时的编程经验。

知名的甲壳虫乐队也是在登陆美国前,就在德国汉堡的酒吧里出演一千五百多次了。人们看到成功都假设成功者是天才,其实他们个人的“一万小时”的磨练和机遇才是成功的关键因素。

做生物技术的就更需要这样的磨练。当初我们的实验室和早期的IT公司一样简陋,所有酶的缓冲液都要自己配,杂交液、反应条件都是自己去找。没有现成的试剂盒。因为有那些经历,才让我们思考问题时能从最基本的因素着手,解决问题的角度也不是停留在表面。算一下,近二十年的磨练时间,积累下来也应该不下一万个小时了吧?

一万个小时是你必须付出的“血汗”,如果你的运气好,这一万个小时花在别人前面,花在大趋势的前面,花在浪头到来的前面,那你的成功几率就要大些。

Bill Gates和 Bill Joy在编程时,全世界有那么多编程经历的人也屈指可数,他们能引领行业也是必然趋势。当一个机遇展现在你面前时你能否把握住,就看你是否已经有了必要的积累。这个积累除了知识的积累以外,还有能力的积累。知识只能给你识别机遇的能力,知识以外的积累(社交能力,写作和交流能力等)决定你能否把握住机遇,利用机遇。知识和能力的积累要有很好的平衡:光积累知识只能成为别人成功的“旁观者”;光积累能力就只能是空洞的“评论家”。

一万个小时,应该把65%花在学问上,35%花在能力上。另外还要加上100%,花在别人没有花的时间上。

千里马推磨,谁的错?

话说回来,Douglas的“坏运气”完全是命运的安排吗?为什么当初没有能继续得到项目资助?为什么没有把那么有希望的事情继续做下去?为什么不去成立一个公司?我们这里有一个以前和他一起在NASA工作过的科学家,据说他很不好共事,脾气比较怪,为人处事不够严谨。

怪癖,似乎是科学家的专利,但不是所有成功的科学家都有怪癖。在我刚刚读过的“Outlier"那本书里还提到一个叫Chris的天才,他可能是世上IQ最高的人了,至今为止没有人得到比他更高的IQ值。可是,他一生很少对社会有贡献,没有发明发现,没有著书立说。因为绝顶聪明,又很难找到合适的工作。

难道我们的社会这么差,让许多天才找不到工作甚至难以生存?千里马推磨,到底是谁的错?千里马只有填饱了肚子才能展示才能,那么,谁该负责喂饱它?既然是千里马,为什么不自己跑到肥沃的草原去大餐一顿?于是自由就成了一切的前提。在一个有充分自由的环境下,千里马不应该饿死,也不应该没有机会展示自己的才能。

如果你是千里马,即使是饿着肚子也要去跑,去寻找机会。如果你在饿着肚子寻找机会的路上走上了错路,最后跑到了沙漠,那是你运气不好(错过了机遇);如果你在找到肥沃的草原以前就饿死了,那可能是你努力不够或起步太晚;如果你被绑在磨盘上没有自由,那还是你的命不好(生不逢时)。但如果你有基本的自由,路边有随时能吃到能够维持生计的草,那你就该不断地去寻找属于你的机会。

也许命中注定的事难以改变,至少,运气是可以通过多运动来“碰”到的。找上门来的是命,路上拣到的是运,自己动手做出来的才是你唯一能够掌握的东西。我们努力地工作可能改变不了命运,但至少可以尽早地发现命运给我们的安排?

知命者满足,满足者快乐,所以劳碌者快乐?


【作者简介】

韩健博士,美国哈森生物技术研究所研究员。1983年毕业于苏州医学院,1991年获美国阿拉巴马大学伯明翰分校临床医学遗传学博士学位,1994年晋升助理教授、临床医学遗传学实验室主任,1996年获美国临床分子医学遗传学专科医生执照。

作为创业者,2006年秋韩健在美国集资创办的公司Genaco刚刚被世界上最大的分子诊断公司(QIAGEN)以4000万美金收购。Genaco创办于1996年,经过五六年努力终于把唐氏综合症产前筛查产前诊断的技术引入中国。2003年SARS暴发期间,Genaco逐渐放弃所熟悉的医学遗传领域而着重开发感染性疾病分子鉴别诊断的产品,利用独特的tem-PCR技术,不到一年时间,Genaco研发出许多分子鉴别诊断产品并完成了大量的临床验证和评估工作,很快引起行业关注。作者博客:http://blog.sina.com.cn/jianhan1/
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本栏目主要介绍科学技术方面,包括现代科学研究成果、现代科技、现代科学技术、与诺贝尔奖擦肩而过的人等。特别关注有关人与文化的价值方面的研究。

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